Biden a promis de suivre la science. Mais parfois, il devance les experts

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WASHINGTON – Alors qu’il annonçait vendredi que des injections de rappel seraient disponibles pour certains Américains, le président Biden a fait une prédiction : son administration allait probablement bientôt fournir des troisièmes doses du vaccin « à tous les niveaux » à tous ceux qui en voulaient une.

« À court terme, nous allons probablement ouvrir cela », a-t-il déclaré aux journalistes dans des remarques de la salle à manger d’État de la Maison Blanche.

Mais cette évaluation – une évaluation politiquement populaire dans un pays où la plupart des personnes vaccinées disent qu’elles sont impatientes de recevoir un rappel – était le dernier exemple de la façon dont M. Biden et certains membres de son équipe ont devancé les meilleurs scientifiques de la santé publique du pays, qui ont a déclaré avec insistance ces derniers jours qu’il n’y avait tout simplement pas assez de preuves pour suggérer que les boosters étaient nécessaires pour l’ensemble de la population américaine.

En fait, deux panels de scientifiques – l’un pour la Food and Drug Administration et l’autre pour les Centers for Disease Control and Prevention – ont voté cette semaine contre la recommandation de boosters pour tout le monde après de violents débats publics diffusés en ligne.

Les remarques du président vendredi étaient la deuxième fois en deux mois qu’il suggérait que des boosters seraient disponibles pour tout le monde. Et ils ont été publiés le même jour que le Dr Rochelle P. Walensky, directrice du CDC et l’une des nominations politiques du président, a été critiquée pour avoir autorisé des rappels pour un groupe de personnes plus large que le panel de vaccination de son agence ne l’avait recommandé.

Prises ensemble, les annonces de M. Biden et du Dr Walensky n’ont pas bien plu à tous les scientifiques qui les conseillent, soulevant des questions sur la promesse du président de toujours «suivre la science» alors qu’il combattait la pandémie. Alors que certains d’entre eux ont crédité le directeur du CDC d’avoir tracé une voie à travers des eaux incertaines, d’autres ont averti que la politique s’était ingérée dans les décisions scientifiques – quelque chose que M. Biden avait promis d’éviter après les pressions flagrantes observées sous l’administration Trump.

“Tout le monde utilise cette déclaration” suivez la science “avec beaucoup de désinvolture, et je pense que la science ici ne justifiait pas de choisir un groupe de personnes et de dire que vous pourriez être plus à risque de contracter une infection”, a déclaré le Dr Sarah S. Long, membre du comité consultatif du CDC, faisant référence aux groupes de travailleurs qui ont été éligibles aux injections de rappel.

Le Dr Long, professeur de pédiatrie au Drexel University College of Medicine, a déclaré qu’un président télégraphiant son opinion avant le processus formel de santé publique avait miné les conseillers experts, qualifiant cela de violation des “contrôles et contrepoids” intégrés au système. . Elle a également critiqué le Dr Walensky pour avoir augmenté le nombre de personnes éligibles aux rappels.

Si ce schéma d’inversion devait s’étendre au-delà des rappels, a-t-elle déclaré, “ce serait la fin du programme de vaccination tel que vous le connaissez”.

Mais un certain nombre d’autres membres du comité – dont certains qui ont également résisté à une large expansion du programme de rappel – ont défendu la décision du Dr Walensky, ajoutant que les régulateurs fédéraux avaient autorisé des tirs supplémentaires moins de 24 heures avant que les conseillers du CDC ne soient invités à donner des conseils. Cela leur laissait peu de temps pour élaborer le langage de leurs recommandations, et encore moins pour débattre du type de problèmes qui pesaient sur le Dr Walensky, comme les besoins en personnel dans les hôpitaux ou les écoles.

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« À une époque où plus de 2 000 Américains meurent chaque jour, nous ne sommes pas en mesure de rester les bras croisés et d’attendre », a déclaré le Dr Camille Kotton, directeur clinique de la transplantation et des maladies infectieuses des hôtes immunodéprimés au Massachusetts General Hospital. . « Nous devons agir aussi rapidement et de manière réfléchie que possible. »

Pourtant, les conseillers médicaux du CDC ont largement déclaré vendredi que de nouvelles tentatives de la Maison Blanche pour devancer certaines parties de la campagne de rappel sapaient le type de clarté dont le public avait désespérément besoin.

“J’espère, bien que la pandémie soit une urgence de santé publique, que nous aurions l’espace et la grâce pour pouvoir continuer à utiliser notre processus”, a déclaré le Dr Grace Lee, présidente du comité de vaccination et professeur de pédiatrie à Stanford. École universitaire de médecine.

Pour que le président soit soumis à ce genre de critique, c’est exactement là où il a promis qu’il ne serait jamais.

En tant que candidat, M. Biden a dénoncé à plusieurs reprises le président Donald J. Trump pour avoir fait pression sur les scientifiques du CDC et de la FDA. En mars, après être devenu président, M. Biden a répété ce que les responsables ont dit être son étoile polaire sur la pandémie lors d’une visite au Le siège du CDC à Atlanta.

« Il y a toute une génération à venir qui apprend de ce que vous avez fait », a-t-il déclaré aux employés ce jour-là. « Je ne parle pas seulement d’apprendre comment faire face à un virus. Apprendre à ce sujet fait une différence pour dire la vérité, pour suivre la science, et où que cela vous mène, et soyez honnête à ce sujet. »

Les responsables de la Maison Blanche insistent sur le fait que le président fait exactement cela, et ils rejettent les critiques selon lesquelles ses commentaires sur les doses supplémentaires constituent une pression indue sur les experts en santé publique du gouvernement. Ils disent que la discussion sur les rappels a été lancée par les meilleurs médecins du gouvernement et qu’il a clairement indiqué dès le début que toute décision de l’administration serait soumise à un examen et à une approbation indépendants.

Et M. Biden s’en est remis beaucoup plus aux experts en santé publique que ne l’a fait M. Trump, qui a poussé publiquement et en privé les responsables de la FDA et du CDC à agir plus rapidement pour approuver les vaccins et a activement promu des traitements non éprouvés pour le coronavirus comme l’hydroxychloroquine. L’ancien président s’est également affronté à plusieurs reprises avec des scientifiques au sujet du port de masques et des décisions concernant la réouverture des écoles, des églises et d’autres activités.

Mais l’adhésion publique de M. Biden aux injections de rappel a irrité de nombreux acteurs du secteur de la santé publique, y compris ceux qui travaillent au sein du gouvernement, qui disent que cela pourrait avoir pour effet de mettre une pression indue sur les scientifiques pour qu’ils fassent une recommandation qu’ils ne croient pas soutenue par le preuve.

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Certains responsables de la santé publique et des médecins disent craindre que M. Biden – qui a jalonné sa présidence pour gérer avec succès la pandémie – ne fasse pression pour des rappels parce qu’ils sont politiquement populaires. Une enquête nationale Reuters/Ipsos menée du 27 au 30 août a révélé que 76% des Américains qui ont reçu au moins une injection de vaccin veulent un rappel. Seulement 6 pour cent ne le font pas, selon le sondage.

À la mi-août, le président a déclaré à la nation que son administration prévoyait de fournir des injections de rappel à tout le monde à partir de la semaine du 20 septembre, en attendant les décisions de la FDA et du CDC.

“N’oubliez pas qu’en règle générale, huit mois après votre deuxième injection, faites-vous une injection de rappel”, a-t-il déclaré lors d’une allocution à la Maison Blanche.

Cela s’est avéré prématuré. Seul Pfizer, un fabricant de vaccins, a obtenu l’autorisation d’administrer des doses supplémentaires, et pour une partie seulement de ses destinataires.

Mercredi, la FDA a autorisé les boosters, mais uniquement pour les personnes âgées, les personnes souffrant de problèmes de santé sous-jacents et certains travailleurs de première ligne qui sont fréquemment exposés au virus.

La décision de l’agence contrastait directement avec les commentaires antérieurs de M. Biden.

Les médecins étaient également divisés vendredi sur la décision du Dr Walensky d’annuler son propre groupe d’experts en vaccination.

Jeudi, le panel a voté pour recommander des boosters pour les personnes âgées et celles ayant des problèmes de santé sous-jacents. Mais il a déconseillé d’autoriser les travailleurs de première ligne comme les enseignants et les infirmières qui ont déjà été vaccinés à recevoir un rappel.

Dans une décision annoncée tôt vendredi matin, le Dr Walensky a rejeté cette dernière recommandation et a déclaré que le CDC permettrait aux travailleurs de première ligne de recevoir des rappels. Dans un briefing pour les journalistes plus tard vendredi, elle a défendu cette décision, notant que le panel était fortement divisé sur la question.

“Nos enseignants sont confrontés à l’incertitude lorsqu’ils entrent dans la salle de classe, et je dois faire ce que je peux pour préserver la santé dans notre pays”, a déclaré le Dr Walensky, qualifiant cela de “première étape” et déclarant que “nous continuerons à examiner de nouvelles données sur l’efficacité et l’expérience avec le troisième coup, au fur et à mesure qu’elles deviennent disponibles. »

Le Dr Steven Joffe, professeur d’éthique médicale et de politique de santé à l’Université de Pennsylvanie, a déclaré qu’avec un vote si serré lors de la réunion du CDC, il était raisonnable que le Dr Walensky statue différemment. Mais il a suggéré qu’elle aurait pu être influencée par le soutien qu’elle et l’administration avaient manifesté auparavant pour une distribution plus large du rappel.

“Dans quelle mesure avait-elle l’impression qu’elle était obligée de suivre cette ligne de prise de décision?” il a dit. «Je ne peux pas entrer dans sa tête et répondre à cette question. Le fait que les décideurs finaux aient déjà défini leurs positions finales a mis les comités consultatifs dans une position très difficile. »

Jason L. Schwartz, professeur agrégé de politique de santé à la Yale School of Public Health, a déclaré que l’intervention du Dr Walensky “reflète à quel point les personnes nommées politiques sont étroitement et directement engagées dans l’élaboration de ce programme de rappel”.

Il a prédit que son implication « allait colorer » les futurs travaux du comité d’experts.

Noé Weiland contribué aux reportages de Washington, et Benjamin Mueller de New York.

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