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Sunday, April 11, 2021

Les deux vies de Bill Hwang, l’homme derrière le fiasco des Archegos

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Bill Hwang valait plus que des personnalités bien connues de l’industrie comme Ray Dalio, Steve Cohen et David Tepper.

Alors que le soleil se levait devant leur salle de conférence à Midtown Manhattan, les visiteurs d’un empire d’investissement secret se penchaient dans une méditation priante.

C’était un autre vendredi matin, à 7 heures, et une scène familière se déroulait à nouveau à l’intérieur d’Archegos Capital Management, un obscur family office qui allait secouer le monde financier.

Dans les jours qui ont précédé la pandémie, 20 ou 30 personnes se pressaient autour de la longue table et, autour d’un café et de danois, écoutaient des enregistrements de la Bible, selon les gens qui étaient là.

Le premier pourrait venir l’Ancien Testament, peut-être Esaïe ou les Lamentations. Puis vint le Nouveau, les Évangiles, qui appelaient les auditeurs tirés d’un chemin plus connu pour sa cupidité terrestre que pour sa foi pieuse: Wall Street.

L’hôte, Bill Hwang, le mystérieux commerçant milliardaire maintenant au centre de l’un des plus grands fiascos de Wall Street de tous les temps, a appuyé sur le bouton de lecture, puis s’est éloigné de l’arrière-plan.

Jusqu’à présent, l’histoire – d’une fortune époustouflante faite de manière furtive puis anéantie très publiquement en un clin d’œil – a provoqué une onde de choc dans certaines des banques les plus puissantes du monde. Les estimations de la taille potentielle de sa position avant qu’elle n’implose ont grimpé en flèche vers 100 milliards de dollars. La Securities and Exchange Commission se penche sur la catastrophe, qui a mis les dents sur les rails dans les salles de marché du monde entier.

Mais ces récits ne racontent qu’une partie de l’histoire. Des entretiens avec des personnes de l’intérieur du cercle de Hwang, des joueurs de Wall Street proches de lui et des documents associés à sa fondation caritative de plusieurs millions de dollars remplissent des pièces de puzzle manquantes – celles qui n’ont pas été signalées auparavant.

L’image qui se dégage ne ressemble à rien de ce que Wall Street pourrait soupçonner.

Il y a, en un sens, non pas un mais deux Bill Hwang.

Capitaliste chrétien

L’un d’eux marche pendant des heures dans Central Park à New York en écoutant des enregistrements de la Bible et embrasse une nouvelle vision du 21e siècle d’un idéal séculaire: celui d’un capitaliste chrétien moderne, un spéculateur financier pour le Christ, qui cherche à faire l’argent au nom de Dieu et ensuite l’utiliser pour promouvoir la foi. Un généreux bienfaiteur pour une gamme de causes chrétiennes peu glamour, principalement conservatrices, ce Hwang évite les pièges de la richesse extravagante, prend le bus, vole à des fins commerciales et vit dans ce qui est, selon les normes des milliardaires, un environnement humble dans la banlieue du New Jersey.

Ensuite, il y a l’autre Bill Hwang: un ancien acolyte de la légende des hedge funds Julian Robertson avec une soif de risque et un estomac pour les marchés volatils – un trader audacieux qui a perdu une fois un pari de fortune contre le constructeur automobile allemand Volkswagen AG alors qu’il dirigeait un hedge fund qui était censé se concentrer sur les actions asiatiques.

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C’est aussi le Bill Hwang qui est ensuite devenu discrètement l’un des anciens élèves les plus titrés de la célèbre gestion des tigres de Robertson. Celui-ci masque ses dangereux paris à effet de levier à la vue du public via des dérivés financiers, a été une fois accusé de délit d’initié et a plaidé coupable en 2012 pour fraude par télégramme au nom de son fonds spéculatif, Tiger Asia Management.

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Ce même Bill Hwang, il s’avère, est également un soutien de l’une des mains les plus chaudes de Wall Street ces derniers temps, Cathie Wood of Ark Investments. Comme Hwang, Wood est connu pour tenir des réunions d’étude biblique et des personnages dans ce que certains appellent le mouvement «foi en la finance».

Et c’est enfin ici que les Bill Hwangs entrent en collision. La fortune qu’il a amassée sous le nez des grandes banques et des régulateurs financiers était beaucoup plus grande et plus risquée que presque tout le monde aurait pu le croire possible – et ces richesses ont été rassemblées à une vitesse fulgurante. En fait, c’était peut-être l’une des plus grandes accumulations de richesse privée de l’histoire de la finance moderne.

Et Hwang a tout perdu encore plus vite.

Archegos – un mot grec souvent traduit par «auteur» ou «capitaine», et souvent considéré comme une référence à Jésus – était considéré par de nombreux commerçants faisant des affaires avec l’entreprise comme un actif de 10 milliards de dollars. Ce chiffre, représentant la fortune personnelle de Hwang, était en fait plus proche de 20 milliards de dollars, selon des personnes qui ont fait des affaires avec Archegos.

Pour mettre ce chiffre en contexte: Bill Hwang, que peu de gens avaient entendu jusqu’à présent à Wall Street, valait plus que des personnalités de l’industrie bien connues comme Ray Dalio, Steve Cohen et David Tepper.

La vitesse vertigineuse à laquelle la fortune de Hwang a grandi est encore plus remarquable. Archegos a débuté en 2013 avec un montant estimé à 200 millions de dollars. C’est une fortune considérable mais loin d’être grosse dans le jeu des hedge funds.

Pourtant, en une décennie, la fortune de Hwang s’est multipliée par 100, estiment désormais les commerçants et les banquiers. Une grande partie de ces richesses s’est accumulée au cours des 12 à 24 derniers mois seulement, alors que Hwang commençait à utiliser de plus en plus de moyens de pression pour rentabiliser ses revenus, et que les banques, avides de ses activités commerciales lucratives, étaient ardemment obligées de lui accorder du crédit.

Le succès de Hwang lui a permis de doter son propre organisme de bienfaisance, la Grace & Mercy Foundation, qui possédait près de 500 millions de dollars d’actifs en 2018, selon sa dernière déclaration fiscale.

Une institution proche de Hwang, et bénéficiaire de sa fondation, est le King’s College, une petite école chrétienne au cœur du quartier financier de New York.

Dans une déclaration à Bloomberg, le collège a déclaré qu’il était reconnaissant pour sa générosité et que “nos prières vont avec M. Hwang et son personnel”.

Emploi de McDonald

L’histoire des deux Bill Hwang commence en Corée du Sud, où il est né Sung Kook Hwang en 1964. L’histoire qu’il a racontée à ses amis et à ses associés est familière à celle d’immigrants – suivie d’un succès financier que peu de gens, même à Wall Street, peuvent comprendre. .

Hwang a grandi dans une maison religieuse (comme environ un tiers des Coréens, ses parents étaient chrétiens). Lorsqu’il était adolescent, la famille a déménagé à Las Vegas, où son père a obtenu un emploi de pasteur dans une église locale. Hwang a dit à des amis qu’il est arrivé aux États-Unis incapable de parler ou d’écrire en anglais et n’a appris la langue que pendant qu’il travaillait la nuit chez McDonald. Peu de temps après, son père est décédé et sa mère a déménagé la famille à Los Angeles. Hwang a poursuivi ses études d’économie à l’Université de Californie à Los Angeles, puis a obtenu un MBA à l’Université Carnegie Mellon de Pittsburgh.

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Finance a fait signe – et Hwang, il s’est avéré, était très bon dans ce domaine. Alors qu’il était un modeste vendeur chez Hyundai Securities, faisant partie du vaste chaebol coréen du groupe Hyundai, il a attiré l’attention de Julian Robertson. Hwang, pas encore 33 ans, s’est alors vu remettre un ticket en or pour Wall Street: une offre de rejoindre Robertson’s Tiger Management, alors au sommet de sa forme.

Hwang s’est rapidement distingué en introduisant Robertson sur les marchés coréens – à l’époque en proie à la crise financière asiatique – et en organisant ce qui s’est transformé en une participation lucrative dans SK Telecom Co.

Déjeuner des Hamptons

Les collègues de Tiger disent que Hwang était l’un des protégés les plus réussis de Robertson – un analyste calme et méthodique avec une concentration intense. Même aujourd’hui, il garde son bureau libre de tout encombrement, pour mieux concentrer son esprit. Robertson, ces personnes se rappellent, l’a surnommé «le Michael Jordan de l’investissement asiatique».

Robertson, aujourd’hui âgé de 88 ans, considère toujours Hwang comme un ami et les deux ont déjeuné ensemble dans les Hamptons il y a quelques mois.

“Il n’est pas du genre à être petit, c’est une chose sûre”, a déclaré Robertson à Bloomberg après l’annonce des pertes d’Archegos.

Hwang finirait par se déchaîner en tant que soi-disant lionceau. Au départ, Hwang a éteint les lumières, retournant un taux annualisé de 40% jusqu’en 2007, lorsqu’il gérait 8 milliards de dollars.

La séquence chaude n’a pas duré. À la fin de 2008, son Tiger Asia a subi des pertes cinglantes sur un gros pari contre Volkswagen. De nombreux autres fonds spéculatifs vendaient également le constructeur automobile allemand, et lorsque Porsche Automobil Holding SE a annoncé brusquement qu’il augmenterait sa participation, tout s’est déchaîné. VW a grimpé de 348% en 48 heures, écrasant des shorts comme Hwang.

Tiger Asia a terminé l’année en baisse de 23%. De nombreux investisseurs ont retiré leur argent, en colère qu’un fonds spéculatif qui était censé se concentrer sur l’Asie se soit d’une manière ou d’une autre pris au piège de la compression massive.

GameStop Frenzy

Ce fut une leçon douloureuse et instructive pour Hwang, disent les gens qui le connaissent. À l’avenir, il chasserait les actions que de nombreux traders vendaient à la vente et opterait plutôt pour des positions acheteuses. Des millions d’investisseurs amateurs ont adopté cette approche cette année lors de la frénésie alimentée par les médias sociaux sur GameStop et d’autres actions.

Mais avant le prochain succès, Tiger Asia a rencontré plus de problèmes – cette fois, des problèmes assez grands pour mettre fin aux jours de Hwang en tant que gestionnaire de fonds spéculatifs.

Lorsque Tiger Asia a plaidé coupable de fraude par virement bancaire en 2012, la SEC a déclaré que la société avait utilisé des informations privilégiées pour échanger des actions de deux banques chinoises. Hwang et son entreprise ont fini par payer 60 millions de dollars pour régler les accusations criminelles et civiles. La SEC lui a interdit de gérer de l’argent extérieur et les autorités de Hong Kong lui ont interdit de faire du commerce là-bas pendant quatre ans (l’interdiction a pris fin en 2018).

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Hors des fonds spéculatifs, Hwang a ouvert Archegos, un family office. L’entreprise, qui employait récemment une cinquantaine de personnes, occupait initialement des locaux dans le siège du New York Times conçu par Renzo Piano. Aujourd’hui, il est basé plus haut, par Columbus Circle, partageant son adresse avec la Grace & Mercy Foundation.

“Mon voyage a vraiment commencé quand j’avais beaucoup de problèmes dans notre entreprise il y a environ cinq ou six ans”, a déclaré Hwang dans une vidéo de 2017. «Et je savais une chose, que c’était une situation où l’argent et les relations ne pouvaient pas vraiment aider. Mais d’une manière ou d’une autre, je me suis rappelé que je devais suivre les paroles du Dieu.

Cette croyance a aidé Hwang à reconstruire son empire financier à une vitesse vertigineuse alors que les banques lui prêtaient des milliards de dollars pour augmenter ses paris qui se sont effondrés de manière spectaculaire alors que les sociétés financières paniquaient. Ce qui a suivi a été l’un des plus grands appels de marge de tous les temps, poussant son portefeuille géant en liquidation. Certaines banques pourraient se retrouver avec des pertes combinées allant jusqu’à 10 milliards de dollars, selon les analystes de JPMorgan Chase & Co.

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Alors qu’un Wall Street meurtri pointe son doigt collectif sur Hwang, ses associés chrétiens se sont rassemblés autour de lui.

Doug Birdsall, coprésident honoraire du Mouvement de Lausanne, un groupe mondial qui cherche à mobiliser les dirigeants évangéliques, a déclaré que Hwang aime toujours voir grand. Quand il l’a rencontré pour discuter d’un nouveau bâtiment de 30 étages à New York pour l’American Bible Society, Hwang a dit: “Pourquoi construire 30 histoires? Construisez-le avec 66 étages. Il y a 66 livres dans la Bible.”

Avant que tant de choses n’allaient si mal si vite, Archegos semblait s’accélérer. Il y a un an, Hwang a demandé à la SEC de le laisser travailler ou diriger un courtier; la SEC a accepté.

Il est impossible de dire où Bill Hwang, le spéculateur financier farouche, s’arrête et où Bill Hwang, l’évangéliste et philanthrope chrétien, commence. Les gens qui le connaissent disent que l’un est inséparable de l’autre. Malgré les contacts avec les régulateurs, les pertes commerciales stupéfiantes et la question qui tourbillonne autour de ses transactions sur le marché, ils disent que Hwang parle souvent de relier Dieu et mammon, d’apporter l’enseignement chrétien au monde centré sur l’argent de Wall Street.

“Si vous savez comment vit Bill, vous ne penserez jamais que cet homme vaut autant d’argent qu’il était”, a déclaré John Bai, un directeur financier qui connaît Hwang depuis 30 ans. «Peut-être que pour certains, c’est une disparition épique de la richesse, mais il a Dieu de son côté. Je ne m’inquiète pas pour Bill. Il n’est pas pour l’argent.

(À l’exception du titre, cette histoire n’a pas été éditée par le personnel de UK Time News et est publiée à partir d’un flux syndiqué.)

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