Rencontrez le milliardaire né dans le Bronx qui exporte la manne américaine du gaz de schiste

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Comment Michael S. Smith a sauvé un pari erroné sur la fracturation hydraulique en construisant une usine de 14 milliards de dollars au Texas pour expédier du gaz dans le monde entier.


QL’île d’uintana est une bande de terre de sept milles au large de Freeport, au Texas, nichée là où la rivière Brazos se jette dans le golfe du Mexique. Au cours des 200 dernières années, l’île a abrité un fort mexicain, puis un port maritime très fréquenté pour les premiers agriculteurs du Texas, qui expédiaient du coton. Les navires de l’Union bombardèrent plus tard les troupes confédérées stationnées là-bas. En 1900, l’ouragan Great Galveston a tué 11 000 personnes dans les environs immédiats et a balayé Quintana. Au moment où Michael S. Smith a mis le pied sur l’île en 2002, elle languissait : quelques dizaines de maisons délabrées, un sanctuaire d’oiseaux migrateurs et une plage, et une friche industrielle de réservoirs de stockage construits sur du remblai dragué des canaux de navigation. « Nous serions en train de sombrer dans la boue si nous nous tenions ici à ce moment-là », dit Smith.

Smith a laissé sa marque historique sur l’île. Après avoir dépensé 14 milliards de dollars, il détient désormais une participation majoritaire dans Freeport LNG, qui refroidit et exporte 2 milliards de pieds cubes de gaz naturel par jour, principalement du gaz de schiste, foré horizontalement et fracturé hydrauliquement. Aux prix actuels du marché, cette production quotidienne vaut quelque 14 millions de dollars, sur lesquels Freeport perçoit environ 5 millions de dollars par jour en revenus de péage. “Nous prenons du gaz naturel américain propre, ajoutant une valeur énorme et l’exportant vers des pays qui n’ont pas assez d’énergie et qui autrement brûleraient du charbon sale”, dit-il.

Depuis sa mise en service en septembre 2019, Freeport LNG a chargé 200 cargaisons à destination du Japon, de la Corée du Sud et de la Croatie, où une seule cargaison peut couvrir les besoins énergétiques annuels de dizaines de milliers. Freeport exportera environ 15 millions de tonnes de GNL cette année, soit l’équivalent énergétique de 130 millions de barils de pétrole, et est en passe de générer près de 2,5 milliards de dollars de revenus. La participation de 63 % de Smith dans la société en commandite vaut plus d’un milliard de dollars.

La liquéfaction du gaz consiste à refroidir le méthane dans un liquide à moins 260 degrés qui peut être pompé dans des pétroliers à bouteilles thermos puis expédié dans le monde entier. Pour ce faire de manière économique, Freeport LNG a érigé certaines des plus grandes machines de GNL au monde, appelées « trains ». Cela a commencé par marteler 36 000 pieux à 100 pieds dans le sol pâteux de Quintana. Au sommet, il y a maintenant assez d’acier pour construire six tours Eiffel et 192 milles de tuyaux étincelants, tous ancrés dans 496 000 tonnes de béton. Ce qui est vraiment extraordinaire, c’est que tout cela n’a pas été construit par un géant multinational de l’énergie, mais par un seul individu : le têtu Smith, né dans le Bronx.

Il admet qu’il s’est d’abord trompé dans son pari. En 2002, lorsqu’il a fait ses débuts sur l’île de Quintana, la stratégie de Smith n’était pas du tout d’exporter du GNL, mais de l’importer. Il croyait à l’époque que les États-Unis seraient bientôt à court d’approvisionnements abordables en gaz domestique. En effet, il a d’abord levé 800 millions de dollars pour construire un terminal d’importation qui en 2008 était obsolète avant même d’être achevé.

Ayant été le premier acteur d’une stratégie qui a échoué, Smith a toutefois été dans une position privilégiée pour inverser la tendance et exporter, plutôt que d’importer, du GNL. Tout ce qu’il avait à faire était de gérer quelques risques : lever 14 milliards de dollars, sauter à travers les obstacles réglementaires et terminer l’un des plus grands projets de construction au monde. « Nos coûts d’investissement ont été multipliés par plus de 2 », dit-il. « Nous ne savions tout simplement pas. » Une décennie plus tard, grâce à la révolution de la fracturation hydraulique, les États-Unis exportent désormais un record de 10 milliards de pieds cubes de gaz par jour, soit environ un dixième de la production nationale.

Smith est un homme de grande taille qui, à 66 ans, pratique toujours le ski et la plongée sous-marine malgré quelques remplacements articulaires. Il a un nez déséquilibré et beaucoup de “da Bronx” encore dans sa voix. Son père dirigeait une entreprise spécialisée dans la transformation des déchets en carburant. Smith a étudié la médecine à l’Université d’État du Colorado, mais sa dernière année, il « a réalisé que j’allais devenir médecin pour toutes les mauvaises raisons. Je ne savais pas ce que je voulais faire. Il a donc abandonné et est devenu un passionné de ski de Vail.

Pour gagner sa vie, Smith a obtenu son permis immobilier dans le Colorado en 1978, vendant des propriétés commerciales à Fort Collins. L’apprentissage de toute la paperasse était essentiel à son succès ultérieur : accords, contrats, plans, permis. L’immobilier a fourni un pivot naturel vers le pétrole et le gaz; à la fin des années 1970, lorsque les prix du pétrole ont grimpé en flèche, il s’est mis à louer des terres pour forer à proximité d’où des opérateurs plus expérimentés venaient de creuser de gros puits. « Quand j’ai commencé à forer des puits, je les installais moi-même », dit-il, ce qui signifie qu’il restait sur place aux côtés des voyous. « J’ai découvert que j’avais les bases pour comprendre l’aspect technique de l’entreprise. » Plutôt que de payer des ingénieurs, Smith a utilisé une calculatrice : « Je l’ai fait sur ma HP 12c ».

« J’avais un optimisme éternel », poursuit-il, « mais j’avais toujours peur qu’il y ait tant de choses que je ne savais pas. » Comme la tendance des prix du pétrole à la volatilité. Lorsque le pétrole a plongé à la fin des années 1980, Smith a racheté son partenaire pour un peu plus que la prise en charge du passif. Pour économiser de l’argent, il a payé les fournisseurs de services Halliburton et Maverick Tube avec des intérêts dans de nouveaux puits. Smith a rendu Basin Exploration en bourse en 1992. Les grandes découvertes sont devenues insaisissables. En 1995, il a donc transformé Basin, vendu les actifs des Rocheuses, supprimé du personnel et transféré ses activités à Houston pour forer dans le golfe du Mexique. Cela est également devenu frustrant, laissant Smith convaincu que les approvisionnements nationaux en gaz naturel se tarissaient. En 2000, il a vendu Basin pour 410 millions de dollars à Stone Energy, empochant environ 60 millions de dollars.

À seulement 45 ans, Smith avait une fortune, mais il n’était pas prêt à dévaler les pistes à plein temps. En 2001, au Brown Palace Hotel de Denver, il rencontre Charif Souki, ancien banquier d’affaires et restaurateur d’une petite société gazière appelée Cheniere Energy. Ils pensaient tous deux que les États-Unis auraient bientôt besoin d’importer du gaz. Souki avait parcouru la côte du Golfe à la recherche d’emplacements de premier choix pour le GNL et avait des options sur trois sites, dont Freeport. Smith aurait pu s’impliquer avec Souki, mais il voulait diriger sa propre émission. Il a investi 14 millions de dollars pour 60 % du site de Freeport.

Le projet a réuni ses compétences immobilières et énergétiques. Smith a récupéré son investissement initial en incitant de gros clients potentiels comme Dow Chemical et ConocoPhillips à déposer des gisements et éventuellement à signer des contrats de 20 ans garantissant le droit (mais pas l’obligation) de transformer le GNL en gaz utilisable. à Freeport. Avec ces locataires clés en place, ConocoPhillips a investi plus de 500 millions de dollars pour construire le terminal d’importation, y compris des réservoirs isolés assez grands pour y empiler des Boeing 747. « Si j’avais su que les coûts deviendraient si élevés, j’aurais juste regardé La proposition de Charif, fermez-la et continuez », dit Smith.

En 2008, il était clair que le boom du gaz de schiste avait rendu leur terminal d’importation mort à l’arrivée. Mais grâce à ces contrats de 20 ans, Freeport LNG gagnait encore 25 millions de dollars par an. . . pour ne rien faire. Smith déclare : « Nous avions construit cette installation et elle n’a littéralement jamais été utilisée. »

Il a donc fait le pari qu’il était plus lucratif d’inverser le flux et exportation La manne américaine du gaz naturel (en hausse de 74% en deux décennies, grâce à la fracturation hydraulique quelque 33 000 milliards de pieds cubes par an). Comme le dit Jason Feer, du cabinet de conseil Poten & Partners, “Ces gars ont rapidement compris la valeur de ces actifs bloqués qui n’attendaient que d’être réutilisés.” Smith a de nouveau levé des fonds en vendant des contrats de 20 ans pour des services de liquéfaction de gaz naturel à BP et à des géants japonais tels que Osaka Gas et Jera. Il a également vendu des participations dans des aspects spécifiques du projet : Les deux sociétés japonaises ont mis en place


‘Il l’a construit. C’est fini. Il a accompli quelque chose de remarquable et a fait un travail phénoménal.


1,25 milliard de dollars pour détenir 50 % du train 1. La société de capital-investissement australienne IFM Investors a injecté 1,3 milliard de dollars pour 56 % du train 2. En 2014, le géant du capital-investissement GIP a acheté 25 % de la société en commandite pour 850 millions de dollars. Avec un soutien solide, l’équipe de Smith a emprunté des montants énormes.

La plupart des conflits NIMBY ont été résolus lorsque Freeport LNG a acheté et démoli quelque 60 maisons sur l’île. La plus grande frustration a été l’ouragan Harvey, qui a déversé deux pieds de pluie en 2017 et ruiné l’équipement. Enfin, fin 2019, Freeport LNG était opérationnel. « Il l’a construit. C’est fini. Il a accompli quelque chose de remarquable et a fait un travail phénoménal », a déclaré Souki, un rival amical, qui a quitté Cheniere en 2015 pour lancer le développeur de GNL Tellurian Energy. « Tout type de risque de construction est écarté. C’est le modèle commercial le plus sûr possible, juste une entreprise à péage impossible à reproduire aujourd’hui.

Aujourd’hui, Freeport LNG porte une dette de 13 milliards de dollars. C’est gérable. Avec des clients obligés de payer 2,5 milliards de dollars par an pendant les deux prochaines décennies, il y aura assez pour rembourser la dette, faire fonctionner les machines et faire des distributions à Smith et à ses partenaires.

Il y a encore des maux de tête. À peine Freeport LNG avait-il mis les trois trains en service au début de 2020 que les blocages de Covid-19 ont anéanti la demande mondiale de gaz. Au milieu des cargaisons annulées, les prix du GNL en été ont chuté à 3,40 $ par million de BTU (British Thermal Units). En janvier, cependant, le GNL a atteint un record de 18,50 $ par million de BTU en Asie, avant de retomber à 7 $. Une telle volatilité pourrait stimuler la négociation. « C’est ce qui motive la signature d’accords d’approvisionnement sur 20 ans. Les services publics japonais doivent s’assurer d’avoir le gaz dont ils ont besoin », déclare l’analyste Alex Munton, du cabinet de conseil en énergie Wood Mackenzie. Quant à Freeport, « ils doivent savoir qu’il y a un acheteur pour le gaz ».

Smith a déjà obtenu l’autorisation d’ajouter un quatrième train et pourrait l’utiliser pour commercialiser du GNL de qualité supérieure à faible empreinte carbone. Cela semble fantaisiste, mais les clients le veulent. Et parce que Freeport LNG tire toute son électricité du réseau électrique du Texas, qui a bénéficié d’un boom de l’énergie éolienne pendant une décennie, il peut vendre son produit comme étant plus écologique que le GNL généré avec des turbines à gaz.

Le gaz est aussi plus vert. Selon Lawrence Berkeley National Lab, nous pouvons attribuer au boom de la fracturation hydraulique du schiste près de la moitié de la réduction des émissions aux États-Unis depuis 2005, alors que les services publics abandonnent le charbon à plus forte teneur en carbone. Avec beaucoup de charbon à déplacer, “notre transition vers les énergies renouvelables, quelle que soit la vitesse à laquelle nous le faisons, va prendre beaucoup de temps”, a déclaré Smith. « Le gaz naturel aura encore un rôle important à jouer. » Il est convaincu que le marché du GNL pourra croître de 50 % d’ici 2030 et que ces navires resteront à quai sur l’île de Quintana pour les décennies à venir.

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