Spoorwegen moeten meer geld binnenhalen en nauwere banden opbouwen met bewoners in vrachtknooppunten zoals Chicago, zeggen ambtenaren

0
22

Alan Shaw kwam vorige week naar Chicago en wierp zichzelf op als hervormer.

Tijdens een verladersbijeenkomst in het Midwesten beloofde de CEO van Norfolk Southern veerkracht en groei te bieden en afstand te doen van het door Wall Street geïnspireerde banenverlies dat de spoorwegen van het land tijdens de COVID-19-pandemie hielp vast te houden.

Maar Shaw moest de schijnwerpers delen met een ander knagend probleem: de vastgelopen campagne van de spoorweg om de omvang te verdubbelen van wat nu al het grootste intermodale vrachtemplacement is aan 47th Street en de Dan Ryan Expressway.

Een uur voordat hij woensdag sprak, Ald. Jeanette Taylor, 20e, blokkeerde opnieuw een stemming in de gemeenteraad over de uitbreiding van $ 150 miljoen.

Een dag later riep een van de meest invloedrijke federale spoorwegregulatoren van het land Norfolk Southern en zijn collega’s uit omdat ze de afgelopen 15 jaar niet waren gegroeid, waardoor vrachtwagens die vervuiling uitspugen meer vracht konden vervoeren.

De turbulente week is een geschikte metafoor voor de staat van de spoorwegen in het land en de rol van Chicago en zijn voorsteden als grootste vrachtknooppunt. Het zijn belangrijke slagvelden nu de VS worstelen om te beslissen wat duurzame groei betekent en of het mogelijk is.

“Dit is altijd en altijd een thema geweest”, zegt Tracy Robinson, CEO van Canadian National Railway. “De spoorwegen komen in een gebied en de gemeenschap bouwt zich om hen heen op, en dan hebben we moeite om samen te leven.”

Robinson sprak op de verladersconferentie in de westelijke buitenwijk Lombard, waar ze de omgeving van Chicago omschreef als ‘het centrum van de spoorwegen’.

Norfolk Southern beschrijft de uitbreiding van zijn 170 jaar oude Englewood-werf als een broodnodige inbreng van banen en investeringen in de binnenstad van Chicago.

Maar door honderden huizen te slopen en mensen die achterblijven te onderwerpen aan een opkomend tij van congestie en vervuiling door vrachtwagens, leidde de spoorlijn tot protesten, rechtszaken en gekneusde gevoelens.

Taylor zei dat ze verwacht dat er een akkoord zal worden bereikt met Norfolk Southern en dat de stemming zal doorgaan wanneer de gemeenteraad op 1 februari bijeenkomt, slechts enkele weken voordat Chicago een nieuwe burgemeester en gemeenteraad kiest.

“Dit is een bedrijf van $ 59 miljard,” zei Taylor, verwijzend naar de waarde van de spoorwegaandelen. “Ze hebben 400 gezinnen verdreven. De gemeenschap heeft het recht om te zeggen dat ze toegang willen tot die banen en die contracten willen krijgen, en ik ga ervoor zorgen dat dat gebeurt.”

Norfolk Southern begon kort na de financiële ineenstorting van 2008 met het kopen van onroerend goed voor de uitbreiding.

De 15-jarige sage roept voortdurende vragen op over de vraag of de spoorwegen in staat zullen zijn om uit te breiden in gemeenschappen waar ze nu actief zijn, en weten hoe ze dat moeten doen, zelfs als ze breken met de kostenbesparende ethos op Wall Street.

See also  Michael Cohen tearing up Trump and the lows he could reach with classified information

Voor Marty Oberman, voorzitter van de federale Surface Transportation Board, is geld de sleutel om de congestie in Chicago te ontsluiten. Hij zei dat de spoorwegen – in een tijd van torenhoge winsten – gewoon niet genoeg uitgeven.

Oberman, een voormalig wethouder van Chicago en voorzitter van Metra, zei dat de stad in 2003 een belangrijke stap heeft gezet door een publiek-private samenwerking te organiseren genaamd CREATE (Chicago Region Environmental and Transportation Efficiency Program) om congestie aan te pakken.

De groep geeft 380 miljoen dollar uit voor een brug nabij 75th Street en Damen Avenue in West Englewood, zodat tientallen dagelijkse Metra- en goederentreinen, samen met auto’s, vrachtwagens en voetgangers, niet om de beurt hoeven te passeren.

Na bijna twee decennia eindigend in 2021, had CREATE $ 1,6 miljard opgehaald van de $ 4,6 miljard die het nodig heeft om 70 gerichte projecten te voltooien. De spoorwegen droegen slechts een kwart van het ingezamelde bedrag bij, zei Oberman. De rest kwam uit federale, staats- en stadsfondsen.

“Als belastingbetaler vind ik dit frustrerend”, zei Oberman in een interview. “Deze projecten komen het publiek ten goede, maar ze komen zeker ook de spoorwegen ten goede. Zij kunnen en moeten dus een groter aandeel hebben.”

Shaws hernieuwde terughoudendheid over het schrappen van banen klinkt voor veel mensen misschien als gezond verstand in de oren. Maar toen hij dit idee vorige maand aan investeerders presenteerde, schreef columnist Bill Stephens van het tijdschrift Trains dat hij een staande ovatie verdiende.

Dat komt omdat het strategische denken van de Amerikaanse spoorwegen de afgelopen tien jaar werd gedomineerd door een concept dat “precisie geplande spoorwegen” wordt genoemd.

Deze aanpak houdt in dat de bedrijfskosten als percentage van de omzet zo laag mogelijk worden gehouden.

Volgens een toespraak van Oberman in november schrapten de zeven grote spoorwegmaatschappijen in de VS tussen januari 2016 en februari 2020 29.000 banen, of ongeveer een vijfde van hun personeelsbestand.

Dit was net voordat COVID-19 chaos veroorzaakte in wereldwijde toeleveringsketens. De spoorwegen bleven zelfs toen snijden. Tegen het einde van 2021 schrapten ze nog eens 13.271 banen, zei Oberman.

Deze tweede tranche van bezuinigingen bespaarde ongeveer $ 4,8 miljard aan arbeidskosten. Maar terwijl ze plaatsvonden, tijdens het hoogtepunt van de pandemie, gaven de spoorwegen bijna $ 60 miljard uit aan het terugkopen van aandelen en dividenden, zei Oberman.

In de tussentijd, zei hij, viel hun service ‘van een klif’.

Oberman gebruikte in zijn toespraak een belangrijke maatstaf voor de dienstencrisis. In zogenaamde “embargo’s” kunnen spoorwegen – vaak op het laatste moment – besluiten bepaalde klanten dagen of weken niet te bedienen.

Deze zijn meestal gericht op kleine en middelgrote verladers, niet op industriereuzen zoals JB Hunt en Hub Group, die op hun beurt grote retailers zoals Walmart bedienen.

De spoorwegen kondigden in 2017 140 embargo’s aan, zei Oberman. In de eerste negen maanden van 2022 gaven ze er 1.115 aan.

De situatie werd zo erg dat Oberman en het transportbestuur in juni Union Pacific opdracht gaven om graantreinen te laten rijden naar een van de grootste pluimveeproducenten aan de westkust. Foster Farms, gevestigd in Livingston, Californië, stond op het punt miljoenen uitgehongerde kippen te euthanaseren.

See also  Mass shooting in Half Moon Bay: 'Disgruntled' mushroom farmer, 67, arrested for killing 7 in California

Het waren niet alleen kippen die leden, zei Oberman. De VS zijn mogelijk honderden miljarden dollars aan economische activiteit misgelopen, zei hij, eraan toevoegend dat het moeilijk is om precies te zijn.

En omdat containerzendingen van meer dan 500 mijl 20% sneller groeiden op vrachtwagens dan op spoorwegen, kwamen er veel extra tonnen kooldioxide vrij in de atmosfeer, zei Oberman.

Oberman zei dat hij overweegt strengere wettelijke controles op embargo’s uit te voeren, vooral wanneer deze het gevolg zijn van buitensporig banenverlies.

Maar hij erkende ook een recente “evolutie” op Wall Street, een die meer steun biedt voor langetermijninvesteringen in spoorwegarbeid en -uitrusting.

Hij zei dat hij aangemoedigd werd door de belofte van Shaw om niet zo snel werknemers te ontslaan als de verkoop terugloopt.

Hij prees chief executives bij BNSF, CSX en Canadian National voor het maken van soortgelijke uitspraken. Hij heeft niet hetzelfde gehoord, zei hij, van Union Pacific.

In zijn decembertoespraak verzekerde Shaw Wall Street dat Norfolk Southern nog genoeg spaarzaamheid in zijn bedrijfs-UKTN heeft.

Hij probeerde investeerders er ook van te overtuigen dat het schrappen van banen penny-wise en pound-foolish kan zijn.

Shaw gaf dit voorbeeld: de spoorweg zou ongeveer $ 35 miljoen per jaar kunnen besparen door 5% van zijn ingenieurs en conducteurs te schrappen wanneer de verkoop terugloopt. Maar de laatste tijd, zei hij, keert slechts 45% van de ontslagen werknemers terug als de economie verbetert.

Op dat moment, zei Shaw, zou Norfolk Southern $ 10 miljoen moeten uitgeven om vervangers te rekruteren en op te leiden. De spoorweg zou ook $ 760 miljoen per jaar kunnen oplopen aan hogere bedrijfskosten en gemiste inkomstenkansen, zei hij. “Voor ons is veerkracht een investering in aandeelhouderswaarde op de lange termijn”, aldus Shaw.

Maar omdat het geworteld is in dichtbevolkte centra aan de oostkust en in Chicago, is het moeilijk voor de spoorweg om zijn fysieke voetafdruk te vergroten.

Hoewel Norfolk Southern 15 jaar geleden begon met het kopen van onroerend goed voor de uitbreiding van 47th Street, heeft de spoorlijn de uiteindelijke huiseigenaar pas in 2021 verwijderd – door middel van een door de rechtbank goedgekeurde ontruiming.

En toen blokkeerde Taylor, de wethouder van het gebied, een stemming van de gemeenteraad over de uitbreiding voor zes maanden vanaf vorig jaar.

Taylor zei dat het onaanvaardbaar is dat, volgens Norfolk Southern, slechts vijf werknemers die sinds 2014 zijn aangeworven uit vijf South Side ZIP-codes in november actief in dienst bleven.

Dit omvat niet de werknemers die voor die tijd zijn aangenomen, zei Connor Spielmaker, een woordvoerder van Norfolk Southern. Het omvat geen aannemers of vrachtwagenchauffeurs.

Op sommige emplacementen zijn er meer aannemers dan directe spoorwegmedewerkers met een geschatte verhouding van 3 op 1, zei Jason Hilsenbeck, president van LoadMatch.com, een bedrijf uit Naperville dat chauffeurs helpt vracht te vervoeren.

Honderden vrachtwagenchauffeurs rijden ook elke dag grote werven zoals 47th Street op, en in Chicago zijn veel van deze zwarte en bruine inwoners van nabijgelegen gemeenschappen, zei hij.

See also  How does gold diversify your portfolio?

Spielmaker vertelde de Tribune in een verklaring dat Norfolk Southern “in het openbaar, door middel van meerdere openbare bijeenkomsten naast de commentaren die in uw krant zijn gepubliceerd, onze toewijding heeft bevestigd om diverse aannemers in te huren voor de bouw van dit project, naast de extra banen die het na voltooiing zal opleveren. .”

De uitbreiding zal $ 85 miljoen aan contractmogelijkheden genereren, zei Spielmaker. Maar de spoorweg kan het bod niet openen, voegde hij eraan toe, totdat de stad de overdracht van de straten en steegjes die nodig zijn voor de uitbreiding goedkeurt.

De intermodale werf Norfolk Southern 47th Street op 6 januari 2023.
Land vrijgemaakt voor de zuidelijke uitbreiding van Norfolk ten zuiden van 59th Street in de wijk Englewood op 21 december 2022.

Burgemeester Lori Lightfoot steunt de uitbreiding en zegt dat de stad na decennia van banenverlies in de industrie haar resterende bedrijven kan helpen door land tegen lagere kosten te verstrekken.

Volgens Inrix, een bedrijf uit Seattle dat gespecialiseerd is in het analyseren van verkeersgegevens, heeft de regio Chicago al te maken met de ergste verkeersopstoppingen van het land.

Het is in deze congestie dat de zeven grote spoorwegmaatschappijen in de VS allemaal hun intermodale emplacementen in de omgeving van Chicago uitbreiden.

Union Pacific verdubbelt de grootte van haar terminal in Joliet, en als reactie hierop kan de magazijnvriendelijke gemeenteraad van de stad een containerbelasting heffen, volgens een rapport van Herald-News.

In de westelijke buitenwijken strijden Elgin en andere steden tegen een voorgenomen fusie tussen Kansas City Southern en Canadian Pacific. De fusie zal elke dag een tiental goederentreinen door Elgin sturen, in plaats van de huidige drie, en hun lengte verdubbelen tot 12.000 voet, volgens burgemeester Dave Kaptain. Dit komt bovenop de 40 passagierstreinen per dag.

Vanwege de toename onderzoekt Elgin hoe kruispunten op straatniveau die auto’s, vrachtwagens en treinen moeten delen, kunnen worden geëlimineerd.

Een optie is een anderhalve kilometer lange spoorbrug die door het centrum van de stad loopt en $ 1 miljard kost. Dat is veel meer, zei hij, dan de $ 10 miljoen aan compensatie die de spoorwegen Elgin en zeven nabijgelegen gemeenschappen hebben aangeboden.

“Een politicus vertelde me dat de fusie goed zal zijn voor de economie”, zei Kaptain. “Maar de spoorwegen zullen hier niet stoppen, zelfs niet om een ​​donut te kopen.”

Anthony Hatch, een onafhankelijke Wall Street-analist, zei dat beleggers vijf jaar geleden vooral gefocust waren op het schrappen van banen. Tegenwoordig, zei hij, zijn ze meer geneigd om Shaw en andere leidinggevenden te steunen die groei bevorderen.

Wat Chicago betreft, zei hij dat inwoners zowel de pijn als de voordelen van het leven in het vrachtknooppunt van het land moeten accepteren. Hij zei dat dit banen omvat en het feit dat treinen bij het oversteken van open landbouwgrond ongeveer een derde zoveel brandstof per ton vracht verbruiken als vrachtwagens.

“Intermodale treinen zijn geweldig voor het land, voor het milieu en voor onze belastinggrondslag”, zei Hatch. “Maar het knooppunt, de hub, zal meer verkeer krijgen.

“Als Chicago niet overbelast is, betekent dit dat er een probleem is in de economie. Het betekent dat niemand ergens iets maakt.”

Alice Yin van de UKTN droeg bij.

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here